DOCUMENTALES

Fotografía impresionista: el encargo de WaterAid a Laura El-Tantawy

La fotógrafa documental británico-egipcia habla de las técnicas creativas que utiliza para visualizar historias delicadas como Carrying Life.
Fotograma de un vídeo que muestra a una mujer de perfil, con el rostro parcialmente oculto por las sombras, grabado por Laura El-Tantawy para su serie Carrying Life: Motherhood and Water in Malawi.

WaterAid encargó a Laura El-Tantawy que estudiara la carga emocional y física que soportan las mujeres que dan a luz en centros de salud sin acceso a agua potable, aseos decentes o una buena higiene. La serie resultante, Carrying Life: Motherhood and Water in Malawi, incluye imágenes en movimiento, grabaciones de sonido y entrevistas con las mujeres. © Laura El-Tantawy

¿Cómo se fotografía un sentimiento? Una respuesta obvia podría ser fotografiar a alguien que esté afectado por ese sentimiento, enfocando los detalles de sus expresiones faciales y su lenguaje corporal: los pliegues de sus ojos cuando sonríe, la tensión de sus manos entrelazadas. Pero no siempre es lo más ético, ni lo más eficaz. «Cuando fotografías temas delicados, es mejor no hacer una foto de alguien llorando, porque es intrusivo y quizá, en ese momento, es preferible consolar a esa persona en vez de coger la cámara», comenta la fotógrafa de documentales y embajadora de Canon Laura El-Tantawy. «Entonces, ¿de qué otra forma puedes captar ese momento que han compartido contigo en una imagen?».

Para Laura, «la fotografía es intimidad», y su serie de 2023 para WaterAid y la Fundación Wimbledon, Carrying Life: Motherhood and Water in Malawi, no carece de emoción. La ONG internacional WaterAid le encargó tomar una serie de imágenes de mujeres y bebés en el distrito Ntchisi de Malaui, una zona afectada por las deficiencias sanitarias, falta de higiene y acceso a agua potable insuficiente. WaterAid tiene un historial de colaboraciones con fotógrafos con un potente enfoque visual, ya que anteriormente encargó a la fotógrafa y artista etíope Aïda Muluneh un proyecto sobre la escasez de agua y el impacto que tiene en las mujeres de África.

Siluetas de los árboles contra un cielo azul, tomada con una cámara EOS R5 de Canon por Laura El-Tantawy para su serie Carrying Life: Motherhood and Water in Malawi.

Las reglas tradicionales de la fotografía no mandan aquí. «Aprendes las reglas, y luego las rompes o las sigues. Tú decides qué hacer con ellas», afirma Laura. «Yo creo que las reglas no importan tanto. Creo mis propias reglas». Imagen tomada con una Canon EOS R5 y un objetivo Canon RF 24-105mm F4-7.1 IS STM a 105 mm, con una configuración de exposición de 1/2000 s a f/4 e ISO 200. © Laura El-Tantawy

Una mujer asomándose a través de una cortina de hospital azul, tomada con una EOS R5 de Canon por Laura El-Tantawy para su serie Carrying Life: Motherhood and Water in Malawi.

Los colores juegan un papel importante en la fotografía impresionista de Laura. Esta fotografía ilustra a Nima Zimba, de 20 años, dentro de la sala de partos del centro de salud de Ntchisi tras dar a luz a su bebé. Laura la fotografió a través de una cortina de hospital azul. Imagen tomada con una Canon EOS R5 y un objetivo Canon RF 24-105mm F4-7.1 IS STM a 105 mm, con una configuración de exposición de 1/60 s a f/11 e ISO 500. © Laura El-Tantawy

Las fotografías y los vídeos de Laura, mostrados por primera vez en una exposición al aire libre en cajas de luz y pantallas digitales a orillas del río Támesis en Londres para celebrar el Día Internacional de la Mujer de 2023, observan la situación de forma poética. Sus retratos de mujeres, tomados con poca luz con su EOS R5 de Canon, están iluminados con delicadeza, algunos casi totalmente ocultos en la oscuridad salvo por focos de luz que iluminan sutilmente los rostros y cuerpos de perfil. En otras tomas, enfoca filas de cubos de colores brillantes o dirige el objetivo hacia el paisaje. Utilizando diversas técnicas, como un enfocado suave y desenfoque de movimiento intencionado, crea imágenes tan impresionistas que algunas son casi abstractas, lejos de las convenciones tradicionales de los documentales de observación.

Para Laura, contar historias no consiste simplemente en representar una situación de la forma más directa posible, sino en retratar una experiencia emocional. «Ahí es donde empieza y acaba todo para mí», afirma. «En cierto modo, también fotografío mi propio sentido de la vulnerabilidad. Es bastante complejo».

Una imagen borrosa que ilustra mujeres en la plaza Tahrir ondeando banderas egipcias durante la revolución egipcia de 2011, tomada con una cámara EOS 5D Mark III de Canon por Laura El-Tantawy para su proyecto In the Shadow of the Pyramids.

El desenfoque de movimiento crea un efecto hipnotizante en esta imagen de unas mujeres en la plaza Tahrir ondeando banderas durante la revolución egipcia de 2011, del proyecto de Laura llamado In the Shadow of the Pyramids. Imagen tomada con una Canon EOS 5D Mark III (a la que ahora sucede la EOS 5D Mark IV) y un objetivo Canon EF 24-105mm f/4L IS USM (al que ahora sucede el EF 24-105mm f/4L IS II USM) a 105 mm, con una configuración de exposición de 0,3 s a f/4 e ISO 1600. © Laura El-Tantawy

Perfeccionar un estilo fotográfico impresionista

Laura lleva casi dos décadas perfeccionando este enfoque. Tras graduarse en periodismo y ciencias políticas en la Universidad de Georgia (EE. UU.), comenzó su carrera como fotógrafa de noticias regionales. Solo cuando se trasladó a Egipto, la tierra natal de sus padres, empezó a desarrollar un lenguaje visual que consideraba más auténtico para las situaciones que fotografiaba que un enfoque documental convencional. Tardó tiempo en perfeccionar su propio estilo y ganar confianza en él a través de proyectos de larga duración iniciados por ella misma, como In the Shadow of the Pyramids (2005-14), The Veil (2008-2012) y An Immortal River (2013-presente).

«Creo que ser consistente y no tener que producir trabajos para clientes concretos, sino hacer fotos para mí misma, me dio la libertad de explorar», afirma. «Y a partir de ahí empecé a sentir que así es como percibo el mundo y como reacciono ante lo visual».

Por eso, su EOS R5 tiene un valor incalculable. «La cámara es una herramienta», afirma, que le permite hacer lo que necesita de forma instintiva. «Es fácil de utilizar. Es una cámara rápida y se adapta a diferentes situaciones de iluminación mejor que cualquier otra cámara que haya tenido antes». Eso, sumado a la nítida calidad de imagen de los objetivos RF de Canon, fue esencial para representar los colores vivos que Laura muestra en su obra.

«A Malaui se le conoce como "el cálido corazón de África", y yo respondía a esa calidez, a esa especie de tono terroso que te rodea desde el momento en que aterrizas, en la arquitectura y en todas partes», cuenta Laura. «Pero esa paleta cálida era coherente con mi forma de ver el mundo, así como con lo que estaba pasando visualmente».

Un técnico con guantes limpia el sensor de una cámara de Canon.

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Imagen de la silueta borrosa de unos árboles contra un cielo naranja al atardecer, tomada con una EOS R5 de Canon por Laura El-Tantawy para su serie Carrying Life: Motherhood and Water in Malawi.

A Laura le gusta fotografiar durante las horas intermedias del atardecer, como en esta imagen de árboles difuminados, tomada en la carretera que va del refugio del centro de salud de Kangolwa al centro de Ntchisi, Malaui. Al fotografiar a través de la ventana de un coche, como hace a menudo, es esencial que sus objetivos y su cámara reaccionen con rapidez. Imagen tomada con una Canon EOS R5 y un objetivo Canon RF 24-105mm F4-7.1 IS STM a 105 mm, con una configuración de exposición de 1/20 s a f/6,3 e ISO 400. © Laura El-Tantawy

Imagen de una mujer fotografiada con baja iluminación sentada en la zona de cocinas de un refugio en Malaui, tomada con una cámara EOS R5 de Canon por Laura El-Tantawy para su serie Carrying Life: Motherhood and Water in Malawi.

Los retratos son la pieza central de la serie de Laura Carrying Life: Motherhood and Water in Malawi. «Para mí eran muy importantes porque ahí es donde estableces contacto visual con las mujeres», comenta Laura. En la foto, Emilida Laison, de 35 años y nacida en la aldea de Masache, sentada en la cocina del refugio del centro de salud de Kangolwa. Es la tutora de su hermana, que acaba de dar a luz. Imagen tomada con una Canon EOS R5 y un objetivo Canon RF 24-105mm F4-7.1 IS STM a 105 mm, con una configuración de exposición de 1/2000 s a f/4 e ISO 400. © Laura El-Tantawy

Carrying Life: Motherhood and Water in Malawi

En Malaui, WaterAid había preseleccionado a mujeres para realizar estudios de caso, y Laura se sentó durante largo rato con ellas mientras el personal de la ONG las entrevistaba, acompañada por un psicólogo que intervenía para pausar la entrevista o dirigirla en otra dirección si era necesario. Laura cree que esto fue sumamente beneficioso, porque algunas de las mujeres habían sufrido traumas profundos como, por ejemplo, ver morir a sus nietos.

«Es importante escucharlas hablar a ellas primero», explica. «No quiero llegar y decirles: "Vale, dejad que os haga una foto". Eso es demasiado chocante, demasiado intrusivo. No queremos perjudicar a nadie con este documental».

Esas entrevistas inspiraron las imágenes que Laura tomaría después. «Para abastecer de agua potable a sus hogares, estas mujeres tienen que caminar al menos tres o cuatro kilómetros en cada viaje», explica. «Y pueden hacer ese trayecto tres veces al día». Aun así, al hablar con sus protagonistas y establecer una conexión con ellas, lo que captó no fue un sentimiento de sufrimiento, sino de comunidad y empoderamiento.

El reflejo de los árboles visible en un cubo de agua. Imagen tomada con una cámara EOS R5 de Canon por Laura El-Tantawy para su serie Carrying Life: Motherhood and Water in Malawi.

Este reflejo en un cubo de agua captó la atención de Laura. «Simplemente parecía una imagen interesante», comenta, y sirve de ejemplo de cómo buscaba visualizar el agua de distintas formas. Imagen tomada con una Canon EOS R5 y un objetivo Canon RF 24-105mm F4-7.1 IS STM a 105 mm, con una configuración de exposición de 1/1250 s a f/4 e ISO 200. © Laura El-Tantawy

Primer plano de unas gotas en la cara de una mujer, tomado con una EOS R5 de Canon por Laura El-Tantawy para su serie Carrying Life: Motherhood and Water in Malawi.

A Laura le llamaban la atención las gotas de agua en los rostros de las mujeres porque se podían leer de varias formas. «Podían parecer sudor, podían parecer lágrimas», explica. «Eso expresa la idea de lo mucho que dependen del agua y desdibuja los límites de lo que ocurre en la imagen». Imagen tomada con una cámara Canon EOS R5 y un objetivo Canon RF 85mm F2 MACRO IS STM con una configuración de exposición de 1/200 s a f/5 e ISO 250. © Laura El-Tantawy

En el pasado, las fotografías y vídeos para las ONG eran acusados de deshumanizar a las personas al retratar su sufrimiento de formas extremas o insensibles que las presentaban como víctimas indefensas. Laura es consciente de que crear imágenes tan bellas como las suyas también entraña un riesgo. «Cuando tienes una potente estética visual, siempre está la preocupación de que la gente vea los colores, el movimiento, la luz, pero no vea nada más allá, porque estos aspectos son muy seductores», dice. «Es un terreno peligroso. Y es muy importante entender que la estética de mis imágenes puede llegar a dominarlo todo».

Es un proceso de negociación continuo para asegurar que la historia no se pierde. «Las narraciones escritas también son muy importantes en mi trabajo porque contextualizan», añade. «En el caso del encargo de WaterAid, fueron las propias mujeres las que hablaron de sus experiencias».

Laura sentía que, al mostrar menos en cada fotograma, podía contar más. «Elegía ciertos momentos que destacaban para mí», explica. «Me fijaba en las gotitas de agua que salpicaban en las manos de las mujeres cuando bombeaban agua en los cubos, o que recorrían sus frentes cuando llevaban los cubos. Y estos pequeños detalles para mí se volvieron muy interesantes».

Junto a estos primeros planos de las gotas de agua en las caras de las mujeres, hay otros mostrando la superficie del agua, y la textura que crea un eco visual entre ambos. Las sombras de la vegetación reflejadas en un cubo de agua no cuentan la historia completa, pero se combinan con las otras imágenes para crear un ambiente. En estos casos, el objetivo Canon RF 85mm F2 MACRO IS STM de Laura demostró su eficacia, ofreciendo gran nitidez cuando era necesario.

Un enfoque creativo en el género de documentales

En la última década, se ha ampliado lo que se considera fotografía documental, con más fotógrafos haciendo «obras personales», cuenta Laura, aunque ella piensa que toda la fotografía es personal. «En las imágenes de un fotógrafo ves más de su voz personal», dice.

«No sé necesariamente de donde viene eso», prosigue. «Quizá es porque estamos saturados de imágenes, pero también es porque todos somos únicos. Si juntas a tres fotógrafos en una habitación, no tomarán las mismas fotos, porque tienen perspectivas diferentes. Ese estilo único se ha convertido en algo distintivo del mundo de la fotografía en los últimos años. Y creo que es algo muy emocionante».

Pero lo que realmente le importan son las personas en las fotografías. «Presentar las historias de la gente a un público conlleva una responsabilidad», recalca. No se trata simplemente de crear imágenes impactantes que hagan que la gente en las redes sociales se pare a mirarlas un momento, sino de ir un paso más adelante. «Esto es lo que me emociona de verdad de la fotografía, crear imágenes sobre esos temas críticos que espero que empujen a la gente a querer hacer algo, a cambiar».

La cineasta Evgenia Arbugaeva y su hermano Maxim Arbugaev sentados junto a una ventana y observando un gran número de morsas en la playa, en una foto tomada con la cámara EOS R5 de Canon.

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Ayudar a las ONG a contar sus historias

A muchos fotógrafos les gustaría encontrar más trabajo con organizaciones sin ánimo de lucro, y Laura tiene consejos sobre cómo trabajar para una ONG para cualquiera que intente introducirse en este mundo.

Lo primero es «saber qué puedes ofrecer a esa ONG. ¿Eres la persona adecuada para hacer ese encargo? ¿Encaja con tus planteamientos y tu trayectoria dentro de la fotografía?».

A continuación, investiga e infórmate sobre la ONG con la que contactes. «Comprende las prácticas generales de esa ONG», dice Laura. «¿Cómo funcionan en la práctica? ¿Qué tipo de directrices tienen? Su responsabilidad es ante un público más amplio, incluidos los clientes de sus proyectos y las personas que podrían financiarlos. Eso aumenta el nivel de responsabilidad».

Por último, es fundamental mantener una buena comunicación en todas las relaciones con la organización. «Hay que hablar con sinceridad en las conversaciones», recomienda Laura. «Si algo te incomoda o si tienes alguna sugerencia sobre alguna cosa, dilo. Y asegúrate de que todo queda por escrito para poder recordarlo».

Rachel Segal Hamilton

El equipo de Laura El-Tantawy

El equipo clave que utilizan los profesionales para capturar sus imágenes

El equipo de Laura El-Tantawy incluye cámaras, objetivos y accesorios de Canon.

Cámara

Canon EOS R5

Toma sensacionales fotos de 45 MP a una velocidad de hasta 20 fps o graba vídeos cinematográficos en formato RAW en 8K de 12 bits con todo el ancho del sensor de la cámara. «Me permite alternar fácilmente entre fotografías y vídeo», comenta Laura.

Objetivos

Canon RF 24-105mm F4-7.1 IS STM

Un objetivo versátil y multiusos de 24-105 mm con estabilización óptica de imagen que mantiene las imágenes y los vídeos estables. «Este objetivo es el que más uso. Siempre lo tengo en la cámara», dice Laura.

Canon RF 35mm F1.8 MACRO IS STM

Un objetivo portátil, ligero y versátil de 35 mm de alta calidad, ideal para fotografía urbana, de viajes y primeros planos. Laura dice que este objetivo de focal fija es «rápido, con calidad muy nítida, como todos mis objetivos de Canon».

Canon RF 70-200mm F2.8L IS USM

Este teleobjetivo zoom f/2,8 de alto rendimiento ofrece una calidad de imagen excepcional en un cuerpo compacto y está diseñado para poder usarse en cualquier circunstancia. Laura comenta que este objetivo «reacciona rápidamente en situaciones en las que las cosas se mueven con rapidez».

Canon RF 85mm F2 MACRO IS STM

Este objetivo ofrece una sutil perspectiva de teleobjetivo para realizar retratos favorecedores, además de un enfoque macro cercano y estabilización de imagen de 5 pasos para una versatilidad excelente. «Yo fotografío detalles, así que esto fue muy útil», dice Laura.

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